Изначально это слово означало всего лишь географическую принадлежность. На рубеже столетия москалями на Украине (а также и в Белоруссии) называли царских солдат. Негативный оттенок это слово приобрело совершенно закономерно - чаще всего украинские крестьяне сталкивались с царскими солдатами во время набора на военную службу. Напомню, что в те времена служили 25 лет, поэтому особого желания выполнять воинский долг ни у кого не возникало. Более того, призыв в армию кормильца означал прозябание семейства в нищете, что само по себе не могло не вызвать отторжения в крестьянской среде.

Отрицательный образ москаля укрепился еще более во времена Голодомора. Хотя о причинах этой трагедии существует несколько версий и гипотез, многие склонны возлагать вину за Голодомор 1933 года на Москву. Опять же москаль, на этот раз в кожанке и с наганом, олицетворял собой вселенское зло для большинства украинских крестьян.

Можно упомянуть и достаточно благополучные советские годы, также сыгравшие значительную роль в формировании образа москаля. Будучи столицей, Москва всегда жила лучше, чем весь остальной СССР. И если завидовать Киеву для украинцев было не с руки, то столица СССР, а особенно ее жители, сполна получали свою порцию презрения. Априори любой москвич считался москалем. Про москалей слагали анекдоты, типичный московский акцент был предметом насмешек и колкостей. Но уже тогда, в 60-е и 70-е годы вряд ли кто-то из украинцев был всерьез настроен против жителей столицы. Бытового антимоскализма, в отличие от бытового антисемитизма, на Украине не существовало. Москвичей, людей с достаточно высоким кульутрным уровнем, всегда встречали с интересом, они были желанными гостями в любой украинской хате.

В наше время прозвище “москаль” употребляется как имя нарицательное. Чаще всего москалями называют некую абстрактную группу людей, обличенных властью, преимущественно московских сановников, коих недолюбливает и большинство населения России. Также прозвище “москаль” может приклеиться к россиянину, как-либо выказавшему свое пренебрежение, высокомерие или мнимое превосходство.

В общем и целом, несмотря на подтекст, понятие это не несет в себе оскорбительного оттенка, как и “лях”, “бендер”.

У великого украинского поэта Тараса Шевченко есть такие строки:

Дніпро — брат мій висихає, мене покидає,
І могили мої міли москаль розриває.
Що він там розкопує, не свое шукає?
Вряд ли Великий Кобзарь хотел оскорбить русский народ. Да он и сам значительную часть своей жизни был “москалем”, будучи забритым в солдаты.

Прозвище “москаль” живет, во многом благодаря народному юмору. Множество поговорок и пословиц описывают москаля как ленивого, жадного и злобного чужеземца, но все прекрасно понимают шуточную основу этих поговорок, и никто не воспринимает их всерьез.

Во многом прозвищу не дает умереть и здоровая конкуренция между народами. Редкая поездка в купе поезда Киев - Москва пройдет без беззлобного спора, почти всегда сопроводжаемого застольем. А вот как отреагировал украинский фольклор на изменение часовых поясов:

Вставай, Украина, москаль уже час не спит.

Выводы. Проблема этнических прозвищ, особенно тех из них, что имеют глубокие исторические корни, явно надумана. Более того, ее практически не существует.